Período Cuaternario

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El período Cuaternario, es una división de la escala geológica, que pertenece a la Era conocida como Cenozoico. Se ubica, seguido del periodo Neógeno e inicia hace 2.59 millones de años; cubriendo, el último ciclo de glaciaciones  hasta nuestros días.

El geólogo italiano Giovanni Arduino, propuso el término para datar los depósitos aluviales; localizados en el valle del río Pio, en el norte de Italia, en 1759. Para nombrar este período, también se ha utilizado el término, Neozoica (nuevo animal), haciendo referencia en la aparición del ser humano.

Características del período Cuaternario

El período Cuaternario comprende dos épocas: Pleistoceno y Holoceno. Actualmente, está planteado, en los círculos académicos, proponer una tercera división; el Antopoceno, para señalar el impacto, antrópico sobre el medio ambiente, a partir de la revolución industrial.

En este período, operan muchos cambios. Los continentes toman configuración actual. El clima es agresivo, en un principio, luego se torna favorable. Muchas especies, animales y vegetales desaparecen; otras surgen. Las aves y mamíferos vertebrados, pasaron a dominar la Tierra.

Época  del Pleistoceno

EL Pleistoceno, es la primera y más prolongada, del Cuaternario; marcada por  períodos glaciares e interglaciares, que se sucedían en forma alternativa, cada cierto número de años. Está época finaliza, hace 12.000 años, cuando concluye la última glaciación; por lo que actualmente, estamos en un período interglaciar.

Inicialmente se consideró, que se habían dado, solamente, cuatro glaciaciones durante esta época: Günz, Mindel, Riss y Würm. Luego, se llegó al consenso, que se habían dado otras dos glaciaciones, y fueron añadidas a la lista; Bonai y Biber, ocurrida, esta última,  hace 2.5 millones de años, marcando el inicio de la época.

Durante los períodos glaciares, 40 % de superficie del planeta quedaba cubierta de hielo y el nivel del mar bajó drásticamente; como señala (Tarbuck & Lutgen, 2005) “La costa atlántica de los Estados Unidos se encontraba a más de 100 kilómetros al este de la ciudad de New York”p.527

Fauna

periodo Cuaternario

Los abruptos cambios climáticos, durante los ciclos glaciares tuvieron un impacto severo en la fauna, durante la época del Pleistoceno. La mayoría de los animales de gran tamaño, que no pudieron adaptarse, desaparecieron como especie. Los que se adaptaron; prosperaron considerablemente.

Se produjo la extinción, en forma masiva, de los mamuts, mastodontes, megaterios y smilodon; el temible tigre dientes de sable. En cambio, Alces, venados, bisontes y zorros, pudieron sobrevivir.

Flora

periodo Cuaternario

La vegetación también sufrió considerablemente, en esta época. Las lluvias eran escasas por haber poca evaporación en los océanos y, los desiertos se tornaron más secos y extensos; además, el hielo cubrió casi todo el planeta.

La poca la vegetación existente, estaba representada por líquenes y musgos; muy parecida a la tundra actual. Solamente en el trópico, por contar con un clima más cálido, podía observarse cierta variedad.

Época  del Holoceno

Oficialmente, la época del Holoceno, arranca con la culminación de la última glaciación. Técnicamente, inicia con el descongelamiento de las masas de hielo, que se generaron durante la última glaciación (Würm), lo cual se estima empezó, hace 12.000 años; e incluye, lo acontecido hasta ahora.

Activación de la vida

Este deshielo, provocó un aumento del nivel del mar y trajo significativos cambios para el planeta. Las lluvias aumentaron, por que aumentaron, también, los niveles de evaporación del agua; activándose así, el ciclo del agua y al mismo tiempo el ciclo de la vida.

Las plantas inician un amplio proceso de recuperación, pasando a ocupar, espacios que antes se encontraban bajo el dominio de las inmensas masas de hielo. Los animales salen de sus cuevas y madrigueras; y comienzan a poblar praderas y sabanas. Los mares y océanos, bullen de vida marina.

En general, es una época muy positiva, para la vida. Los especímenes se reproducen como nunca y aparecen nuevas especies. Pero haciendo honor a la verdad, continuaron las extinciones; acelerándose todavía más, en los últimos años, por la presencia humana y el desarrollo de la tecnología.

Especie Homo

Uno de los aspectos más significativos, es el surgimiento del hombre, como especie; señalado, muy acertadamente por, (Iriondo, 2009) “El acontecimiento biológico más importante  del Cuaternario es la evolución del hombre, especie perteneciente a la rama de los primates.” p.210.

La especie Homo, surge a inicios del Pleistoceno; hace unos 2.4 millones de años. Pero, es en el Holoceno, donde se posiciona, para bien o para mal, como la  especie dominante del planeta.

Sin duda alguna, el gran protagonista de esta época, es el ser humano, que por su capacidad para crear herramientas y usarlas; logró adaptarse sorprendentemente a la naturaleza, y poner a su servicio, las otras especies del planeta.

Evolución humana

periodo Cuaternario

Desde su aparición, a principios del Pleistoceno, hasta llegar al hombre moderno; la especie Homo, ha tenido que recorrer un largo camino. A continuación, los eslabones más representativos:

  • Homo; especie perteneciente a la familia de primates, caracterizado por andar erguido, apoyado en totalmente en los pies; cuenta con un cerebro grande en  posición totalmente vertical.
  • Homo Habilis; especie más antigua, perteneciente a este género. El tamaño mayor de su cerebro, hace presumir, que podía fabricar utensilios de piedra; vivió en lo que actualmente es África.
  • Homo Erectus; podía elaborar herramientas en piedra y madera y probablemente, usaba fuego. Pudo salir de África Y pobló, Europa, China y llegó hasta indonesia.
  • Homo Neanderthalensis; especie, bastante robusta, bien adaptada al frío, que vivía formando pequeños grupos. Todavía no se sabe a ciencia cierta porque desaparecieron, si por los cambios climáticos o el choque cultural con el Homo sapiens, con quien les tocó convivir.
  • Homo sapiens; apareció en África y se extendió por todos los continentes, aprovechando los puentes terrestres, producto de las fluctuaciones climáticas y a su extraordinaria capacidad e inventiva para adaptarse; es el hombre moderno.

Para finalizar, hay que destacar que el período Cuaternario, ha sido uno de los más significativos para entender nuestra realidad actual, en especial la época del Holoceno. Además es un período, que no ha terminado; por el contrario, está escribiéndose todavía, con nuestro actuar como especie.

Referencias

Iriondo, M.H. (2009). Introducción a la Geología. Argentina: Editorial brujas.

Tarbuck, E. J. & Lutgen, f. (2005). Ciencias de la Tierra. Madrid: Pearson Educación, S.A.

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